«Спейс Шаттл». Промежуточные итоги. Часть 4

Пнд, 11/02/2015 - 21:25


Кабина пилотов шаттла

Шаттл «Индевор» в последний раз поднялся в воздух для перелета к месту вечной стоянки в Калифорнийском научном центре

Причиной случившегося стала (конечно, опосредованно) забота об окружающей среде. Изначально пенополиуретановое покрытие, которое наносилось на топливный бак «шаттлов», содержало фреон. В НАСА, поддавшись общим тенденциям, перешли на более «зеленую» технологию, без использования фреона, но оказалось, что такое покрытие хуже справляется с пиковыми тепловыми нагрузками. Технология была усовершенствована, однако в ходе полета миссии STS-112 в октябре 2002 года, в момент старта корабля «Атлантис» был зафиксирован отрыв фрагмента теплоизоляционного покрытия, повредившего несколько плиток. Специалисты НАСА вновь начали расследование.

Завершать его пришлось уже при трагических обстоятельствах. Нужно отметить, что отрыв одиночной плитки не должен приводить к катастрофическим последствиям — в таком случае тепловую нагрузку берут на себя соседние плитки и алюминиевый каркас корабля остается неповрежденным. Однако в определенных условиях возможен «эффект домино», когда плитки начинают разрушаться и отваливаться одна за другой. Это, судя по всему, и произошло с «Колумбией». Специалисты НАСА, проводившие расследование катастрофы, пришли к следующим выводам: разрушение наружного теплозащитного слоя на левой плоскости крыла было вызвано отрывом и ударом об него фрагмента теплоизоляции кислородного бака при старте корабля. Горячие газы проникли внутрь, что привело к перегреву пневматики колеса шасси, его взрыву, дальнейшему разрушению конструкции крыла и гибели «Колумбии».
Причины были выяснены. Но оставался еще один вопрос: знали ли руководители полета, что уже сразу после старта «Колумбия» была обречена? И были ли хотя бы малейшие шансы на спасение экипажа? 28 января 2003 года (то есть когда «Колумбия» еще находилась в космосе) были объявлены результаты расследования инцидента на старте. Инженеры и астронавты НАСА, компании «Боинг» и других организаций пришли к выводу, что отрыв фрагмента теплоизоляционной пены массой около 1,2 кг мог привести: а) к отрыву одной плитки на нижней поверхности левого крыла «шаттла»; б) сносу плиток на полосе 76 на 18 см. Вариант «б» был, естественно, худшим вариантом развития событий. Но даже в таком случае, как считали специалисты, возможны разве что локальные повреждения элементов конструкции крыла и до прогара дело не дойдет. А значит, данная ситуация не должна помешать успешной посадке «Колумбии».
Результаты расследования были сообщены Рику Хасбэнду.

У командира миссии STS-107 не было повода сомневаться в правильности выводов комиссии, ведь он, во-первых, знал, что в ее работе среди прочих принимали участие и его товарищи-астронавты, во-вторых, он сам до полета работал шефом управления безопасности Отдела астронавтов НАСА и досконально знал все полагающиеся в таком случае процедуры.
Но даже если бы в НАСА и осознавали всю опасность повреждений, исправить их не было практически никакой возможности. Изначально были разработаны материалы и инструменты для ремонта теплоизоляционного покрытия в космосе, а «шаттлы» оснащались манипулятором, с помощью которого астронавт мог попасть под днище корабля и проводить там работы. Однако со временем вероятность серьезного повреждения плиток показалась слишком ничтожной, и весьма громоздкий комплект — манипулятор, систему автономного перемещения астронавта в открытом космосе и набор для ремонта теплоизоляции — перестали брать на орбиту. Из кабины астронавты могли видеть только верхнюю часть крыла, нижняя, которая и оказалась поврежденной, оставалась вне поля их зрения. Теоретически экипаж мог исследовать левое крыло, но для этого понадобилась бы операция с оставлением астронавта в свободном полете и последующим подбором. Такая операция была бы очень рискованной и, самое главное, бессмысленной. Ее результатом стала бы разве что констатация факта, что на Землю вернуться невозможно…

* * *

Сразу же после гибели «Колумбии» президент Буш-младший заявил, что, несмотря на трагедию, полеты «шаттлов» будут продолжены. Впрочем, нетрудно догадаться, что на программу «Спейс шаттл» вновь обрушилась волна критики. В тот весьма непростой момент спасением для «космических челноков» стала программа строительства Международной космической станции, которая без «шаттлов» оказалась под угрозой провала.

Перерыв в запусках продолжался 29 месяцев. «Вернуться к полетам» (именно так НАСА обозначила цель миссии STS-114) предстояло «Дискавери» и экипажу под управлением Айлин Коллинз — первой женщины-пилота и командира корабля в истории НАСА. Старт миссии был первоначально назначен на 13 июля 2005 года, но из-за технических проблем был перенесен на две недели.
Возвращение оказалось непростым. Нетрудно себе представить чувства специалистов НАСА, когда на 127-й секунде после старта от покрытия топливного бака оторвался кусок теплоизоляционной пены весом около 0,45 кг. Он, к счастью, отлетел, не задев других частей «Дискавери». Через 20 секунд оторвался еще один фрагмент, он был меньшего размера, чем первый, но ударился в правое крыло.